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La face cachée de la Lune

Portrait de notre satellite naturel
08/05/2014
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Serais-tu dans la Lune par hasard ? Tu aurais bien raison de l’être, car cet astre qui constitue l’unique satellite de la Terre est bien fascinant.

Son diamètre est presque quatre fois plus petit que celui de la Terre, mais la Lune s’observe si facilement qu’on pourrait penser la connaître sous toutes ses coutures. Pourtant, la Lune est bien discrète et nous présente toujours la même face. Même par une belle nuit de pleine lune, on ne voit que la moitié de la surface de notre satellite.

Elle est d’ailleurs bien connue pour ses phases : nouvelle lune, quartier de lune, pleine lune. Tu te doutes bien qu’elle ne perd pas ses morceaux durant un cycle pour les retrouver au cycle suivant ! En fait, cette illusion d’une Lune plus ou moins complète est due au Soleil. On a droit à une pleine lune lorsque le Soleil éclaire le côté visible de notre satellite. Quand le Soleil éclaire la face qui nous est cachée, c’est la nouvelle lune. Et comme elle fait le tour de la Terre en 27 jours, 7 heures, 43 minutes et 42 secondes, elle passe par les quatre phases en un peu moins d’un mois.

La Lune demeure jusqu’à maintenant le seul astre visité par l’Homme. Entre 1969 et 1975, 12 astronautes ont pu explorer sa surface recouverte de cratères, de crêtes et de « mers ». Pas des mers remplies d’eau, mais plutôt des coulées de lave solidifiées. Vues de la Terre, ces coulées de lave apparaissent comme des taches sombres que les premiers astrophysiciens prenaient pour d’immenses étendues d’eau, d’où leur appellation, comme la Mer de la Tranquilité.

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